Lady Roxana

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Auteur: Daniel Defoe

Lady Roxana
Notice sur Daniel Defoe
     
    Il n’est pas rare, en littérature, qu’un livre
immortalise un homme et tue l’œuvre entier de l’écrivain. L’abbé
Prévôt est l’auteur de
Manon Lescaut,
Bernardin de
Saint-Pierre l’auteur de
Paul et Virginie,
Goldsmith
l’auteur du
Vicaire de Wakefield,
et Daniel Defoe l’auteur
de
Robinson Crusoe.
On ne s’inquiète pas de savoir si ces
chefs-d’œuvre populaires sont, comme la fleur de l’aloès, une
éclosion magnifique, mais solitaire, ou s’ils sont préparés,
amenés, soutenus et comme expliqués par une série d’autres ouvrages
de moindre mérite, sans doute, mais d’un intérêt encore bien vif,
puisqu’ils marquent les phases de l’évolution d’un grand esprit.
Nul plus que Defoe n’a souffert de ce dédain superbe de la
postérité. Nul plus que lui n’a des titres à entrer dans cette
galerie des auteurs de chefs-d’œuvre et de curiosités littéraires
qu’on ignore ou dont on ne se souvient pas.
    Daniel Defoe naquit à Londres en 1663. Il eut
pour père un boucher. Il reçut une solide instruction. Son père
était un
dissenter
ou dissident ; c’est-à-dire un
ennemi de l’Église anglicane officielle. L’instruction est souvent
tenue en plus haute estime dans les sectes que dans l’Église
dominante. Les raisons en seraient faciles à donner ; mais
elles sont aussi faciles à comprendre, et les exposer nous
entraînerait trop loin. Il serait également trop long de raconter
comment Daniel Defoe, destiné d’abord au commerce de la bonneterie,
jeta, si l’on veut me permettre cette application particulière
d’une phrase leste et banale, ses bonnets par dessus les moulins,
et, dès l’âge de 21 ans, s’annonça comme publiciste par un pamphlet
où il prend parti pour la civilisation contre la barbarie, et
montre à ses contemporains que la haine du catholicisme ne doit pas
leur faire souhaiter de voir l’Autriche engloutie sous l’inondation
des Turcs.
    Il est dès lors lancé dans la politique
militante, à ses risques et périls ; et il ne s’y ménage pas.
Complice du duc de Monmouth, et agent actif de la révolution de
1688, auteur d’un poème où il prouve que le devoir d’un
véritable anglais
est de reconnaître Guillaume d’Orange,
conseiller du nouveau roi, agitateur parlementaire (
Pétition de
la Légion,
1701), il acquiert, sous la reine Anne, une
notoriété, qu’il paya cher, par la publication de son pamphlet,
The shortest way with the Dissenters
(« Le plus court
chemin pour en finir avec les Dissidents »), ironie sanglante
où il propose la pendaison comme unique remède, et dont les
conformistes conçurent une rage d’autant plus grande qu’ils avaient
pris d’abord Defoe pour un des leurs, et sa cruauté dérisoire pour
un zèle de bon aloi. Leur déconvenue se traduisit par le pilori et
la prison dont leur tolérance gratifia l’auteur.
    Dans sa cellule de Newgate, celui-ci parvint,
non seulement à écrire, mais à faire

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